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公众认为永久性植物人比死人“死”得更彻底

2011/12/27 来源:ECO 中文网
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导读
为了填补这个领域的空白,马里兰州大学的库尔特•格雷和哈佛大学的丹•魏格纳进行了一个实验,旨在确定人们如何认知植物人。实验结果令他们大吃一惊。

通常,人们都比较擅长分辨生者与死者。然而,现代医学技术创造了第三个选项——永久性植物人状态。处于这种状态的人,其大脑因意外或中风而严重受损。这经常意味着他们没有希望再恢复意识。但是,由于他们大脑里负责某些生理活动(如呼吸)的部分仍然完好,所以他们的生命机能可以被永远维持下去。

何时撤走维持他们生命的医疗手段,任其死去(如果真的要这样做的话)?这是个痛苦而又刻骨铭心的决定。不过,这在某种程度上取决于真正活着的人如何看待植物人的心智活动能力,这个领域人类还未作过深入研究。

为了填补这个领域的空白,马里兰州大学的库尔特•格雷和哈佛大学的丹•魏格纳进行了一个实验,旨在确定人们如何认知植物人。实验结果令他们大吃一惊。

首先,他们在纽约和新英格兰的公众场所选择201个人,让他们阅读三个小故事的其中一个,然后回答一些问题。三个故事当中,都讲到一个名叫大卫的男人遭遇车祸并严重受伤。在第一个故事里,大卫完全康复了。在第二个里,他死了。第三个中,除了维持呼吸的那一部分外,他的大脑完全受损。虽然严格来讲,大卫仍然活着,但他再也不会苏醒了。

随即阅读一个小故事后,每位被试都被要求对大卫的心智能力作出评价,评价内容包括:他能否影响外界发生的事物,能否判断是非和记忆过去的事,能否对他所在的环境有所意识,是否拥有个性和情感。被试们用七个等级来描述他们的评价,3表示非常同意大卫能够完成这些事,0表示既不同意亦不反对,-3表示强烈反对。

在《认知》杂志上报道的结果显示,完全康复的大卫得到的评价均值为1.77,死去的大卫得到的评价均值为-0.29。死去的大卫得到这样的分数已经令人甚感惊奇了,因为这表明死者大卫的心智仍相当敏锐。但离奇的是变成植物人的大卫得到的平均分为-1.73。在纽约和新英格兰的普通市民眼中,变成植物人的大卫比死去的大卫“死”得更彻底。

为了解释这个奇怪的观察结果,研究者们作出的第一个假设是被调查者认为植物人的心智活动比死人更少,因为被试关注的是大卫那连接着维持生命的系统、呆若木鸡的身体。为了研究这个假设,他们又进行了一个后续实验,这次对于大卫的死亡有两个不同版本的描述。一个只说他去世了。另一个则使被调查者联想到大卫的尸体,它写到:“大卫的尸体在太平间作过防腐处理后,便被埋葬在当地的公墓中。如今他正躺在地下的一个棺材中。”描述非常清晰,毫不含糊。在后续实验里,被调查者也被要求对自己的宗教虔诚度作出评价。

这次,植物人大卫的心智活动仍然被认为少于“去世”的大卫。不论被调查者对自己的宗教虔诚度评价有多高,结果仍是如此。但是,被调查者读过描述大卫被作防腐处理并埋葬的故事后,对其心智活动作出的评价会随被试的宗教虔诚度而改变。

在调查中,无宗教信仰的对被埋葬的大卫的尸体和植物人大卫的评价大致相同(分别为-1.51和-1.64)。但是,有宗教信仰的仍然认为意识已经一去不返的植物人大卫其心智活动比死去的大卫少(分别为-1.57和0.59)。

相信来世的人认为死人仍有精神活动,这一点都不奇怪。但那些不相信来世的人也倾向于这样认为(除非被强烈提示避免如此),实在是相当奇怪。
 

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