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最新研究表明:衰老,是一种病……

2016/11/09 来源:生物探索
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导读
近年来,关于衰老的研究呈井喷之势。过去的研究者大都认为衰老是一种无法避免的生理过程,无药可治。最新研究表明:衰老,将不再被认为是一种必然性;越来越大的观点证实:衰老,是一种慢性疾病。

“争议不断”的衰老问题

近年来,关于衰老的研究呈井喷之势。衰老,究竟是一个应该被接受为不可避免的自然过程?还是一种病理性疾病,应该如何预防和治疗?

根据过去的绝大多数医学记载,大都认为衰老是生物随着时间的推移,自发的必然过程,它是复杂的自然现象,表现为结构和机能衰退,适应性和抵抗力减退,这是一种无法避免的生理过程,无药可治。任何试图抵抗衰老的物质都被认为是徒劳的幻想和虚构的童话。

因此,从传统角度看来,衰老造成的结果只是提高了疾病的发病率,所以只要把研究重点放在具体的疾病上就可以了。但是越来越多的证据表明,事情不是这样。生物医学界正在重新思考这个问题的答案。

剑桥大学的计算机科学家并自学成才的生物学家和遗传学家 Aubrey de Grey表示,在很大程度上,传统认知已经被颠覆。他致力于推崇一个观点,将衰老看做是一种病理过程,即与癌症和糖尿病列为同一个水平。

未来人类也许能够活到1000岁

1998年,美国加利福尼亚的一家研究机构的一名科学家发现一组神奇的基因,它可以让果蝇的生命延长30%。这组基因后来被命名为“玛士撒拉基因”。玛士撒拉是基督教圣经中的人物,据说活了969岁。Aubrey de Grey坚信,随着医学的发展,未来人类也可以活到1000岁。在Grey看来,“衰老”只是一个术语,用以描述我们的身体随着时间的推移而发生的变化。

不同系统,衰老速度不同

通俗地讲,这个过程应该包括早期的变化,即从婴儿期到成年早期,它们成熟(成长)和“老龄化”做储备。不过,早期的改变通常被认为是好的:更强壮的肌肉,更聪明的头脑等等;而后期的变化却不受欢迎:皮肤和头发变薄,骨骼变弱,以及其他功能衰退。

在生物意义上说,时间的流逝是病态的。

使问题变得复杂的原因是,人体包括许多不同的系统,每个系统都以自己的速度发展。

例如,在我们20岁左右的时候,神经系统似乎达到了完全成熟,而骨骼系统则可能会在十年后达到顶峰。当然,这种自然生理现象是受环境影响的。如果饮食中含有丰富的钙和维生素D并伴随着体能训练,可以增加骨密度和强度。然而,这些环境因素只是一个基础,超过一定的年龄,并不能很好地改善。

衰老的病理关联

衰老的变化从一个系统到另一个系统,但共同机制是都在工作。例如,关节软骨的磨损和因关节软骨磨损导致的撕裂,就像皮肤变薄是由于弹性结缔组织损失引起的。其他与年龄有关的变化,是随着时间的推移,细胞活力的错误率或代谢副产物的积累量呈现上升趋势。

由于这些自然变化的发生,容易导致疾病。血管壁脂肪的积累提供了一个特别好的例子:脂类是我们日常饮食的重要组成部分,但随着加工脂质在血管壁的不断积累,血管变得硬化和狭窄,最终未能向心脏提供足够的血液。如果血管狭窄得完全阻断流通,心脏将缺乏血液,导致心脏肌肉死亡或者心脏病发作。

这个简单的例子表说明,看似很正常的自然导致疾病过程实际上是至关重要的。在生物意义上说,时间的流逝(衰老)是病态的。

更重要的是,大多数疾病(如高胆固醇)的早期变化是无症状的,虽然它们既未被认为是预防和治疗的病理实体,也未被认作是潜在和渐进式的损害,但正是它们成为危及生命的疾病的前体。

除此之外,还有无数个早期症状能够证实这个观点,其中包括一些最常见的和使人衰弱的疾病,如骨质疏松症、关节炎、中风、糖尿病、老年痴呆症,甚至多种形式的癌症。在专家看来,只要给予足够的时间,无数的疾病折磨着我们,必将成为自然衰老过程的一个直接结果。

医生给予的预防措施,本质是“抗衰老”疾病

一直以来,医生在长期实践中,不断探索各种疾病预防和治疗的实践标准,并将其作为自然与年龄相关变化的临床表现。例如,为避免心脏病的发生,医生建议病人限制饮食脂肪和碳水化合物的含量或服用他汀类药物。表面看来,医生是为阻止这些疾病发生给予了针对性措施,事实上,他们不知不觉地在对抗“衰老”本身。

之所以有人觉得“衰老是一种疾病”的观点是具有争议的,这可能源于对术语“自然性”和“病理性”误解。实际上,今天所提出的“在疾病早期阶段进行干预”、“对抗与年龄相关的变化”等口号,是在潜移默化地宣传“抗衰老”这一病理性过程。

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