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Science:埃博拉原爆点——“蝙蝠树”

2015/01/07 来源:中国科学报
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导读
在访问几内亚村庄Meliandou时——疫情明显暴发的地方,研究人员了解到这棵树,然后把它与疫情暴发的第一个受害者联系在一起。但是,令人沮丧且难以挽回的是,这棵树在他们抵达前夕被烧成了一截树桩,阻碍了他们寻找可能导致疾病事件的证据。


正在西非蔓延的埃博拉疫情的源头可能是一棵儿童嬉戏的空心树,这棵树同样也是蝙蝠的栖息地。在访问几内亚村庄Meliandou时——疫情明显暴发的地方,研究人员了解到这棵树,然后把它与疫情暴发的第一个受害者联系在一起。但是,令人沮丧且难以挽回的是,这棵树在他们抵达前夕被烧成了一截树桩,阻碍了他们寻找可能导致疾病事件的证据。

一年前,一名Meliandou村的儿童死于一场神秘的疾病;随后他的姐姐、母亲和祖母也接踵被感染。到目前为止,流行病学家表示,该家庭成员是此次西非埃博拉疫情中的首批死亡者,据世卫组织(WHO)最新资料,该疾病目前已经导致超过2万人染病,并导致至少7842人死亡。但是这名儿童如何感染该病毒却一直是个未解之谜。在此次疫情暴发之前,据了解西非历史上仅有1例人感染埃博拉病毒病例。

其他地方的人感染埃博拉病毒一直与野生动物感染相联系——包括小羚羊、大猩猩和黑猩猩,或可以追溯到宰杀森林中死去动物的猎人。至今尚无人知晓哪种动物是埃博拉病毒的自然宿主,但蝙蝠是最值得怀疑的对象。有若干种蝙蝠在人工感染埃博拉病毒后存活,而且研究人员至少在3种果蝠中发现埃博拉病毒核糖核酸。这让这种在几内亚通常被猎食的动物成为疫情源头的最大嫌疑者。

研究人员在该村庄通往一条小河的经常通行的路旁发现一个大树桩,这棵树距离这名儿童家仅有50米远;村民告诉研究人员,孩子们过去常在那里玩耍嬉戏。但在2014年3月24日,这棵树已被烧掉。村民告诉研究人员,当树开始燃烧的时候,下起一阵“蝙蝠雨”——那是一群又小又臭、长着长尾巴的家伙,当地人叫它们lolibelo或“会飞的老鼠”。在围绕这棵树的灰烬中,研究人员发现了与安哥拉游离尾蝠(Mops condyluru)—— 一种以昆虫为食的物种且广泛分布在中非与西非——相符合的DNA片段。其他研究发现,这种蝙蝠可以在埃博拉实验感染中存活。

延伸阅读:

Bat-filled tree may have been ground zero for the Ebola epidemic

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