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生物DIY时代到来,商业机遇是什么?

2014/12/01 来源:雷锋网/小芒果
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导读
DIYBio(生物DIY,即自己动手的生物学)革命已经来临。创客运动的兴起打破技术被少数专业人士掌握所造成的垄断,也为创新发展生物技术提供了条件,而且这一次,还意味着商业上的机遇。


郊区车库变身为业余生物学家实验室,这曾经是科幻小说里面的桥段,然而这个时刻已经来临,或者说在某种程度上已经过去。我们见证了BioCurious和Genspace这样的社区实验场所,也拥有了低成本工具。而且今年开始,iGEM (国际基因工程机器) 大会开始允许生物黑客进入。你如果留意就会发现生物黑客革命的迹象随处可见。

出于一些原因,即使科技界的大咖(比尔·盖茨,斯图尔特·布兰德,克里斯·安德森等等)也承认下一轮的主要创新会来自这个方向。关于为什么这个趋势一直被低估,可能有三个原因:

“转基因生物很危险”

“哇哦!生物黑客酷毙了!奇点临近”

“生物黑客来自于边缘科技——这不关我事“

在这种情况下,生物黑客工具非常小众,可能只有买不起更昂贵设备的研究生在用。根据eBay上的信息,专业生物设备几乎没有了生存空间,市场小利润低。如果不是因为爱好的热情,这样的努力早已不复存在了。但是现在生物黑客有了新形式,新一代机器来了,而且性能已升级。


Josh Perfetto的发明是一个很好的例子。他和Tito Jankowski在2011年因为成功发明聚合酶链反应(PCR)设备OpenPCR上了头条新闻。PCR机,或称热循环仪,通过提高和降低温度放大DNA片段。它可能不是生物实验室的唯一工具,但是很重要的一个。

当时,PCR机在科学界以外鲜为人知,但是现在这个项目得到了应有的关注,因为它是由Kickstarter上第一批开源硬件项目。它成为了后来者做了榜样:DIY科学工具比商业化工具便宜的多。开源硬件和软件,以及开发者协作社区让一切变得有可能。


然而,故事并没有就此止步。一旦成本降低,你肯定希望这件工具再变得优秀。性能上的升级是必然的,这就是Perfetto对他的Open qPCR机做的。他对升级做出的解释如下:

3年前的机器是端点PCR热循环仪,它输入DNA,输出 (可能更多) DNA。举个例子,如果你想知道绞碎的牛肉是否被大肠杆菌污染了,你把牛肉样品放进PCR机,目标检查是大肠杆菌基因,如果基因存在,你会得到大量的大肠杆菌DNA。然而因为得到的仍是DNA,你需要使用其他实验,检测得到的DNA并将其转化为可以识别的信息,才能判断牛肉是否是受过污染的。这增加了成本,造成可靠性问题,而且这需要更多专业的技术人才。

相反,Open qPCR是实时聚合酶链反应热循环仪器。同样是输入DNA,进行选择性DNA扩增程序,但使用一个光学检测系统,直接检测目标DNA是否存在,并在web界面或通过API输出数据,让结果一目了然。

当然,两者之间的另一个主要区别是,OpenPCR机要自己动手,而Open qPCR是现成的机器。这意味着像一个生物学家样得到想要的答案,而不是成为一个要焊接机器的业余爱好者。


从某种程度上,生物黑客已经到达了一个新阶段。比如最近埃博拉病毒的爆发,很多人都想做些什么,但有趣的是,他们在器械选择上,不会找传统厂商,而是找Open qPCR。它没有高价机器的所有功能,但性价比高,能适应所需的工作情况。

换句话说,这些机器能真正应用到现实世界中,产生商业上的价值,这是生物黑客革命的下一阶段。随着人们了解的增加,这些技术可能会出现全新的使用方式,它不会用来解决特定问题,但可以为更多的问题提供解决思路。

现在的问题只是:谁想用它们,又想做什么?

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