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Nature大师级盛宴:为转基因正名的诺奖得主

2015/10/24 来源:生物通
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导读
Richard Roberts因为发现断裂基因与Phillip Sharp分享了1993年的诺贝尔生理/医学奖,现在是NEB公司的首席科学家。在这次会议上,他与Gijsbert Werner畅谈了微生物、转基因和诺贝尔奖方面的问题。


一年一度的林道诺贝尔奖得主大会,对于与会的年轻人来说绝对是足以改变一生的宝贵经历。毕竟,除此之外还有什么机会能接触到这么多诺贝尔奖得主呢?本期Nature杂志推出了2015林道诺贝尔奖得主大会的专题,记录了多位诺贝尔奖得主与青年学者的直接交流。

Richard Roberts因为发现断裂基因(split genes)与Phillip Sharp分享了1993年的诺贝尔生理/医学奖,现在是NEB公司(New England Biolabs)的首席科学家。在这次会议上,他与Gijsbert Werner畅谈了微生物、转基因和诺贝尔奖方面的问题。(Gijsbert Werner是阿姆斯特丹自由大学的博士研究生,研究方向是植物-微生物共生的演化。)

你在这次会议中谈到了转基因作物(GMO),人们现在对GMO的担心有道理么?

坦白说我认为没什么好担心的。五千多年来,我们吃的所有东西其实都经历了遗传学改造。自农业诞生以来,我们一直在通过“天然”育种对作物进行改良。传统的作物杂交转移了数以百计的基因,但我们并不清楚这些基因是什么或者到哪去了,也不知道这种转移对基因有什么影响。基因工程只是用更好的方式做我们过去五千年一直在做的事情。有人认为将细菌基因插入植物与传统农业是截然不同的,但这种观点其实站不住脚。举例来说,番薯基因组本身就含有细菌基因。认为转基因方法本身就存在危害,是完全没有道理的。我们必须测试转基因产品的安全性,但不用担心转基因本身。我对生态系统也很关心,但转基因作物并不会带来什么特别的风险。(延伸阅读:福建农科院等Nature发表重大转基因成果)

微生物是你的主要兴趣之一,微生物研究为什么值得重视呢?

与人体共生的微生物大多是有益的。但长期以来科学家们主要针对致病微生物进行研究,导致微生物有了一个坏名声。现在生物学家们终于开始意识到,操纵和控制微生物能够为人类健康做出更多的贡献。这种医疗方式很便宜,这是一个很大的优势。我们应该探索各种途径让细菌变得更有用,包括基因工程。如果能够通过操纵微生物组治愈疾病,将能节省很大一笔开支。另外,微生物研究还可以告诉我们如何更好地生活。正因如此,我对微生物研究充满了热情。

我们是不是过多的关注人体本身,却忽略了其中的微生物居民?

我们过分关注人体本身了。过去微生物学家基本没怎么关注益生菌,它们明明是人体非常重要的一部分,但却没有得到充分的认识。这是一个很大的失误,我们需要在人体生态系统中好好研究这些微生物。每个人平均拥有两到五磅的微生物,它们帮助机体抵御病原体,使免疫系统作好准备。如果把人体共生菌全部杀死,我们估计也活不下去,因为其他物种的无菌个体很快就会夭折。

你为什么大力支持转基因食品?

我觉得科学家们需要维护GMO的正当性。许多人不能理解科研细节,但尊重和听取著名科学家(尤其是诺贝尔奖获得者)的意见。我希望公众能够了解转基因食品的好处,同时理解它们的局限。一些GMO反对者用捏造的信息吓唬公众,这令我非常担忧。我很希望说服绿色组织(green parties)GMO是有益的。我很支持这些组织,只不过我认为他们在反对转基因食品上犯了个错误。而且他们这样做并不是因为转基因本身,而是担心食品供应被跨国公司控制。

随着新技术的出现,小型组织也将能够掌握转基因。如果GMO反对组织关心的只是跨国公司的控制,那么这些新技术是否会使GMO更容易被接受?

我们知道进化是一个非常缓慢的过程。植物可能最终会适应全球变暖,但如果它们适应速度不够快,我们将没有足够的食物可吃。转基因是一种快速途径。如果我们明明有能力但却不进行干预,许多人就会毫无必要的死去,特别是在发展中国家。现在我们有机会解决这样的问题,小公司或者民间组织完全可以在这一领域做出一番大事业,帮助那些发展中国家。

在大规模合作研究的时代(比如ENCODE计划),诺贝尔奖的前景如何?

过去,生物学领域的许多重要进步都是由个人完成的。我们还处于生物学研究的初级阶段,对生物机制的了解还很有限,个人还有很大的发挥空间。但总体而言,我并不认为科学奖项是一件特别好的事情。获奖者当然很高兴,但没获奖的人难免因此而失落。

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